Se define la menopausia como el cese permanente de la menstruación como resultado de la perdida de funcionamiento ovárico. En general se acepta, para hablar de menopausia, la falta de al menos durante 12 meses de la aparición de la regla. Es decir, siempre será una fecha que se determinará a posteriori. La menopausia puede suceder de manera espontánea o de forma artificial por ejemplo mediante una intervención quirúrgica en la que se extirpen los ovarios. La menopausia espontánea tiene lugar en la mayoría de las mujeres entre los 45 y 52 años (antes de los 35 o 40 años se define como menopausia precoz, y por encima de los 52 hablamos de menopausia tardía).

El cese de las reglas no suele ser habitualmente un fenómeno brusco, sino que de manera más o menos repetitiva empiezan a aparecer fallos en la periodicidad de las mismas. Estos fallos que en un principio suelen ser espaciados, progresivamente van haciéndose más habituales hasta desembocar en el cese permanente de la menstruación.

El climaterio es un periodo de la vida de la mujer en que tiene lugar la desaparición de la función reproductiva y se producen importantes cambios en la secreción hormonal que condicionan cambios a nivel del tracto genital, la circulación periférica, el metabolismo de los huesos, el sistema cardiovascular, la piel, así como determinadas manifestaciones psíquicas que van a influir de manera muy notable en la esfera social.

El climaterio puede abarcar un periodo entre 25 y 35 años de la vida de la mujer, extendiéndose habitualmente de los 45 a los 65 años. Definido así el climaterio, la menopausia es un signo más del conjunto de fenómenos que engloban esta etapa de la vida.
Como viene siendo habitual en forma coloquial, vamos a hablar en estas páginas de "menopausia", refiriéndonos tanto al climaterio como a la menopausia propiamente dicha.

El incremento de la esperanza de vida ha determinado un envejecimiento global de la población de manera que actualmente alrededor de un 95% de las mujeres alcanzan el climaterio y desarrollan síntomas y problemas postmenopáusicas.

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